Una baraja o mazo es un conjunto de cartas que se utiliza para jugar uno o más juegos de mesa, conocidos como juegos de cartas. Las cartas son pequeñas láminas rectangulares, usualmente de plástico o de cartón plastificado, que contienen una pequeña impresión indicando su valor o función dentro del juego determinado para el que se la emplee. Hay muchísimos tipos de barajas y de cartas. En este artículo nos ocuparemos de las cartas de poker. Conoceremos sus distintos valores y usos, además de su origen. Cabe mencionar que cuando hablamos de cartas de poker, un lector inexperto podría interpretar que nos referimos a un tipo específico de naipe, cuya única finalidad es componer un juego de poker, pero esto no es así. Una carta de poker es una carta de baraja francesa, la cual también puede utilizarse para numerosos juegos distintos, siendo los más famosos, por supuesto:

  • Poker
  • Blackjack
  • Bridge
  • Canasta
  • Belote

Este tipo de baraja data de hace varios siglos y se utiliza en países de todo el mundo para entretener a todo tipo de jugadores. Son cartas tan famosas que son utilizadas como iconos representativos del azar, el entretenimiento y hasta de la magia. Cuando hablamos de una carta de baraja francesa estamos hablando de todo un símbolo de la cultura occidental.

Como ya mencionamos, la baraja de poker es la baraja francesa. El origen de la baraja francesa se remonta al siglo XV, en plena época de la monarquía pre revolución francesa. Sus predecesoras fueron la baraja española y la baraja alemana. Los naipes llegaron de Asia a Europa a través de los intercambios entre comerciantes árabes e italianos en las costas de España aproximadamente en el siglo XIV. Rápidamente, España desarrolló su propia baraja e imprimió imágenes de su propia cultura, la sota, el caballero, el rey y la espada, el basto, el oro y la copa como símbolos de los palos. Poco a poco los juegos de naipes se popularizaron hacia toda Europa y apareció la baraja alemana, que reemplazaría las espadas por hojas, el oro por cascabeles, los bastos por bellotas y las copas por corazones. Esta nueva versión sentó las bases para que luego, en el siglo XV, en Francia surgiera una renovación total de los naipes. Llegó la baraja francesa y su nueva simbología, con sus cuatro palos tal como los conocemos actualmente, los cuales representan los pilares de la sociedad feudal de la época:

  • El trébol hace referencia al campesinado y la vida agraria.
  • La pica representa el poder de la nobleza y la fuerza militar.
  • El corazón representa al clérigo y la vida espiritual.
  • El diamante tiene relación con el dinero y el comercio.

El mazo estilo francés que se utiliza, tanto para jugar al poker, como para tantas otras actividades, se compone de cincuenta y dos naipes, divididos en cuatro palos de trece naipes cada uno. En un juego de poker los palos no tienen ningún valor. Una carta determina su jerarquía por su número o letra. Los palos no tienen ninguna función en la definición de las manos ganadoras.

Los palos son:

  • Picas
  • Corazones
  • Tréboles
  • Diamantes

Nueve de estos trece naipes que componen cada palo tienen asignado un número y los otros cuatro una letra. El valor de los naipes con números se indica de forma lineal, según la numeración correspondiente, siendo la carta de menor valor el 2, ascendiendo una por una hasta llegar al 10. Por encima de los números están las letras, que son las cartas de mayor valor, las cuales suelen incluir una ilustración (salvo el as), en referencia a las figuras de la monarquía francesa de la época a la que hacen referencia.

Su jerarquía, de menor a mayor, es la siguiente:

  • J: Jack. También conocida como sota, en español. Es la letra de menor valor.
  • Q: Queen. Reina, en español. Es la tercera carta más poderosa del mazo..
  • K: King. Nada más y nada menos que el Rey. Es la figura más valiosa y la segunda carta más poderosa de toda la baraja.
  • A: As. Su nombre no es solo una letra, como las figuras, y es la carta de más alto valor.

Si bien la baraja es francesa, su juego más popular es el poker estadounidense, por lo que muchos, por confusión o por costumbre, se han referido a ella como baraja americana. Es por esto que basta con decir cartas de poker para saber a qué tipo de baraja nos estamos refiriendo. Para entender cómo jugar al poker con estas cartas, debemos comprender cómo son los juegos o manos que se pueden formar para ganar. En el poker, los naipes son usados para formar combinaciones entre ellos. Quien forme la mejor combinación gana la mano. Estos juegos deben ser de cinco naipes en total y se van formando a medida que van apareciendo las cartas en el board.

Estas son las combinaciones que se pueden formar, desde la más débil hasta la más fuerte:

  • Carta Alta: si no se forma ninguna combinación, gana el jugador que lleve la carta de más alto valor. Fácil e intuitivo. Si hay empate, se comparan las segundas cartas más altas. Si siguen empatados, se repite el procedimiento hasta comparar los cinco naipes. Si no hay desempate, se reparte el pozo entre los jugadores.
  • Par: se obtiene conectando dos naipes iguales en valor. Por ejemplo: dos ases forman un par de ases. Si hay empate, se desempata con la carta más alta que lleve cada uno, por fuera del par formado.
  • Doble par: un doble par, o doble pareja, se forma con cuatro naipes: dos de un valor y dos de otro. Por ejemplo: dos 4 y dos 5 forman un doble par. Si hay empate, desempata la quinta carta.
  • Trío: se obtiene conectando tres naipes iguales en valor. Por ejemplo: tres 9 forman un trío de 9. Si más de un jugador tiene el mismo trío, se desempata con la carta de mayor valor.
  • Escalera: cinco naipes consecutivos de diferentes palos. La escalera es el único escenario en el cual el As puede funcionar también como la carta más baja, el 1. Por ejemplo, formando: As-2-3-4-5. Si hay empate se reparte el pozo entre los jugadores.
  • Color: se obtiene haciendo coincidir cinco naipes de un mismo palo. En caso de que haya más de un jugador con color, gana quien lleve la carta más alta de ese palo.
  • Full House: se compone de tres naipes de un mismo valor y dos naipes de otro valor. Por ejemplo: tres 7 y dos 8. La jerarquía del full house se determina por el valor del naipe que se repite tres veces. Si hay empate, los jugadores se reparten el pozo.
  • Poker: se obtiene haciendo coincidir los cuatro naipes de un mismo valor. Por ejemplo: los cuatro ases.
  • Escalera de color: cinco naipes consecutivos del mismo palo.
  • Escalera real: la mayor combinación posible. Se forma conectando las cinco cartas más altas de un mismo palo: 10-J-Q-K-As.

Si bien el origen del poker propiamente dicho es un tema de gran debate entre los historiadores e investigadores de distintos tipos, todos podemos estar de acuerdo en que su máxima práctica y difusión se da desde los Estados Unidos de América. Es allí donde nace su variante más popular, el Texas Hold’em Sin Límite, y es allí donde se lleva a cabo la Serie Mundial de Poker, el torneo de poker más famoso del mundo y el que se encargó de llevar el juego a su punto máximo de fama a comienzos del siglo XXI. Por este tipo de hitos, la baraja de poker es usualmente llamada baraja americana. Tradicionalmente, el poker fue un juego de casino. Siempre estuvo relacionado con el ámbito del azar. Pero con la difusión del poker online desde fines del siglo XX, comenzó a nacer un enfoque más deportivo del juego. Gracias a esto, comenzaron a surgir cada vez más opciones para desarrollar esta apasionante actividad. Los casinos dejaron de monopolizar el poker y de repente se podía compartir mesa con cualquier persona del mundo gracias a internet y las computadoras. Más adelante, en países donde el poker es reconocido como un deporte mental, aparecen también los llamados clubes de poker, donde se busca poder practicar este juego en un ambiente alejado de las máquinas tragamonedas y las ruletas.

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