Brian Koppelman tuvo la idea de escribir el guión de “Rounders” luego de jugar en el histórico Mayfair Club de New York. Por allí pasaron una gran cantidad de jugadores que luego ganarían nada menos que 33 brazaletes en la Serie Mundial de Poker.

¿Dónde quedaba el club? ¿Cómo era por dentro? ¿Quiénes jugaron allí? ¿Qué partidas se jugaban? Para saber más nos pusimos en contacto con la leyenda Erik Seidel, los escritores Peter Alson y Michael Konik e Ingrid Weber, quien era la jefa de piso y me compartió fotos inéditas de algunas de las mesas.

Del bridge al poker

El Mayfair Club abrió en la década del 50 en New York y se dedicaba exclusivamente al bridge. Fue cambiando de sedes y a fines de los setentas se estableció en un subsuelo de un edificio residencial a metros del Madison Square Park y a 11 cuadras del Empire State.

La ubicación del Mayfair

Además de bridge se jugaban partidas de backgammon, gin rummy y pool. Pero el poker llegó para convertirse en el juego principal. Así lo recuerda Steve Zolotow en el Podcast “Poker Stories” de Cardplayer:

“Paul Magriel era muy bueno en backgammon y le propuse jugar al poker para que sea más parejo. Usamos las fichas de backgammon y jugamos unas partidas de heads-up freezeout. Otras personas se acercaron a ver y surgió interés en armar una mesa de poker. Eran todos grandes jugadores pensantes y luego de las partidas solíamos analizar las manos que jugábamos con una copa en un bar”.

Comenzaron así a jugarse partidas informales de poker, que se organizaron con la llegada de Mike Schichtman en 1988. Esto contó en un programa especial que se emitió en PokerGO: “Cuando llegué al Mayfair era un club de bridge, pero mi amor al poker lo convirtió en un club de poker completamente. Me encargué de que el rake sea muy razonable, que haya muy buena comida y que tengamos las mozas más atractivas. Quería que mis clientes sientan que estaban yendo al living room de alguien. Creo que muchos de los mejores jugadores del mundo pasaron por las puertas del Mayfair Club”.

Mike Schichtman

Brian Koppelman, uno de los guionistas de “Rounders”, habló sobre el Mayfair en una entrevista con Jonathan Little:

“El Club estaba en la calle 24 entre Madison y Park en el subsuelo de un edificio residencial. Tenías que anunciarte para entrar y una vez dentro te recibía Ingrid y podías comprar fichas para no llevar dinero a las mesas. Si las mesas estaban llenas debías esperar que se libere un espacio para sentarte a jugar. Yo empecé jugando Seven Card Stud allí, pero luego comenzó a jugarse No Limit Hold’em. Era maravilloso jugar ahí”.

“No había dealers y teníamos que usar un tapacartas para que no se vea la última carta del mazo cuando repartíamos. Podían haber trampas, pero en general las partidas eran limpias. Había dos o tres jugadores más experimentados que se ocupaban de vigilar que no hubiera trampas ni colusión”.

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Los recuerdos de Peter Alson, Erik Seidel y Michael Konik

Uno de los jugadores del Mayfair fue Peter Alson, amigo de Brian Koppelman y quien luego se convertiría en escritor. Entre los trabajos de Peter están la excelente biografía de Stu Ungar llamada “One of a Kind” y una de las mejores novelas de poker que leí: “The Only Way To Play It”.

Me puse en contacto con él para preguntarle sobre el famoso club y así lo recuerda: “El Mayfair, en relación a otros clubes de esa época, era elegante y ostentoso. Tenía un lounge con una mesa de pool, un salón principal brillantemente iluminado con 4 mesas y otros salones más pequeños con mesas de poker, ajedrez y backgammon. También tenía una cocina con chef que ofrecía buena comida, mozas y en la entrada estaba Ingrid, quien fue interpretada por Famke Janssen en la película Rounders. La membresía salía $40”.

Peter Alson

¿Qué modalidades y niveles se jugaban?:

“Cuando empecé a jugar a finales de los ochentas los juegos principales eran Seven Card Stud y Hi-Lo 8 or Better en $5/$10. En los noventas el No Limit Hold’em se convirtió en el juego principal y en el salón principal se jugaba un Baby Game de $2/$5 y un Big Game de $25/$50. También jugaban Limit Mixed Games de $75/$150. Yo nunca jugué en el Big Game, pero sí eran jugadores habituales Erik Seidel, Howard Lederer, Jay Heimowitz, Noli Francisco, Mickey Appelman, Jason Lester y Billy Horan. En el Baby Game solían estar el escritor Michael Konik y Tristan Baum, junto con otros personajes”.

Aunque parezca increíble, no había croupiers: “En todas las partidas los jugadores repartían las cartas. En el Baby Game nunca vi a nadie haciendo trampas o acusando de hacer trampa, pero si hubieron algunos casos aislados en el Big Game”.

¿Cuáles son sus mejores recuerdos del Mayfair? “Aprender a jugar No Limit Hold’em cuando no se jugaba en ningún otro club, lo que ayudó a los jugadores del Mayfair a estar mejor preparados cuando viajaron a Las Vegas por primera vez. Disfrutaba mucho jugar hasta tarde, cobrar las ganancias y festejar con un trago en el bar Honey Tree de Gramercy Park y una partida de pool para cerrar la noche”.

Erik Seidel jugando en la WSOP

Hablé con la leyenda Erik Seidel sobre el club y me contó lo siguiente: “En el High School jugaba al backgammon y mi primer club de poker fue el Game Room. Allí conocí algunos jugadores que solían ir al Mayfair y Fran Goldfarb me llevó por primera vez en 1976”.

Más recuerdos del ganador de 9 brazaletes: “Viajé a Las Vegas a jugar un torneo de backgammon y luego jugamos una pequeña partida de poker en donde salí ganador. Al regresar a New York quise volver a jugar y le propuse a Steve Zolotow y Bob Beinish jugar al poker en el Mayfair. Ellos lo recuerdan diferente, pero los tres coincidimos en que usamos las fichas de backgammon para jugar”.

¿Qué partidas jugaba? “No solía jugar los Mixed Games, pero sí las partidas de No Limit Hold’em donde solían estar sentados Dan Harrington, Howard Lederer, Billy Horan, Jay Heimowitz y Mickey Appleman”.

¿Qué era lo que más disfrutaba del Mayfair? “Mis mejores recuerdos son pasar el rato jugando y aprendiendo de grandes jugadores. Fue un gran grupo de chicos y muy éticos. Estar alrededor de ellos fue una gran educación de poker”.

Michael Konik y uno de sus libros

El escritor Michael Konik fue otro de los jugó en las mesas del Mayfair. Fue el autor de numerosos libros como “The Smart Money”, “Telling Lies and Getting Paid” y el muy entretenido “The Man with the $100,000 Breasts and other Gambling Stories” sobre historias reales de apostadores y prop bets.

Le pregunté sobre el club y me dijo:

“Jugar en el Mayfair era como ser admitido en una sociedad secreta subterránea en donde apostadores compulsivos, rounders y futuras estrellas de poker se reunían para probarse contra la mejor competencia de New York. Estaba sucio, mal iluminado y escasamente ventilado, pero a los que nos encantaban las cartas nos parecía un palacio”.

Ingrid recuerda cómo era trabajar en el Mayfair

Ingrid Weber era el corazón y pulmón del Mayfair, ya que se encargaba de que todo funcione. Además de responder mis preguntas me brindó algo que casi no existe: imágenes del interior y las mesas del Mayfair.

Una mesa completa en el Mayfair / Foto cortesía de Ingrid Weber

Este era su trabajo según sus palabras: “Yo era la jefa de piso. Me aseguraba de que los juegos comiencen, sentar a los nuevos jugadores, vender fichas, vender recompras, establecer reglas para los juegos y crear un calendario impreso de los juegos, entre otras acciones”.

Brian Koppelman contó en una entrevista que Ingrid tenía un botón para llamar a la policía en el caso de una emergencia. ¿Alguna vez tuvo que usarlo? “Por suerte nunca tuve que utilizarlo. Nunca me dió miedo un jugador. En general, eran personas trabajadoras como profesores, abogados, actores, escritores y algunos profesionales de poker”.

Peter Alson nos contó que una vez atraparon a un tramposo en el Big Game. ¿Qué recuerda Ingrid de la historia? “La única trampa que recuerdo fue cuando un jugador puso un cold deck que ya estaba configurado para darle la mano ganadora. Era la principal forma de hacer trampa, ya que no teníamos dealers y los jugadores daban las manos”.

Le pregunté si le parecieron realistas las escenas del Club de Teddy en “Rounders” y me dijo: “Creo que estuvieron bastante bien, pero hace varios años que no la veo. El Mayfair Club era bastante exclusivo: televisores de pantalla grande, una cocina de servicio completo (sin alcohol) y una mesa de pool. No era un lugar sucio y de bajo nivel”.

Otra mesa del Mayfair / Foto cortesía de Ingrid Weber

¿Cuáles son sus mejores recuerdos del Mayfair?

“Que personas de todos los ámbitos de la vida compartan su amor por el gran juego del poker (y muchas historias de bad beats). Cuando llegó la Serie Mundial de Poker, trabajé con el director del torneo, Jack McClelland, para conseguir habitaciones para los jugadores del Mayfair. Eso fue algo divertido. Me daban instrucciones como que la habitación esté lejos de la máquina de hielo y que las ventanas NO se abran. Todo el elenco de "Rounders" pasó por aquí. Le enseñamos a Matt y Edward cómo barajar y repartir correctamente”.

Por último le pregunté por el personaje de Petra en “Rounders”: “Estaba basado en mí y en el guión original estaba mi nombre, pero el abogado de Brian sugirió que no usen nombres de personas reales. Nunca fui a la casa de ningún jugador a cobrar ninguna deuda, ¡pero tampoco se parecían a Matt Damon! 🙂 La actriz Famke Janssen es hermosa y talentosa, así que me encantó que ella hiciera mi papel”.

Petra de “Rounders”

Jugadores del Mayfair

Estos fueron algunos de los jugadores que pasaron por el Mayfair Club: Erik Seidel (9 brazaletes), Jay Heimowitz (6 brazaletes), Stu Ungar (5 brazaletes y 3 en el Main Event), Mickey Appelman (4 brazaletes), Dan Harrington (2 brazaletes incluyendo el Main Event de 1995), Howard Lederer (2 brazaletes), Steve Zolotow (2 brazaletes), Phil Laak (1 brazalete), Jason Lester (1 brazalete), Al Krux (1 brazalete), Paul Magriel y Wendeen Eolis (la primera mujer en cobrar en el Main Event de la WSOP en 1986). Si sumamos todas sus pulseras nos da un total de 33.

En 1987 varios de ellos viajaron a Las Vegas a jugar la World Series of Poker y se destacaron en el Main Event. Jay Heimowitz quedó 11°, Dan Harrington quedó sexto en su debut en el torneo y Howard Lederer fue quinto.

Al año siguiente Steve Zolotow fue quinto en un torneo de Omaha y Erik Seidel perdió el heads-up del Main Event contra Johnny Chan, sin tener casi experiencia en Hold’em. Su última mano quedó inmortalizada en la película “Rounders”.

Al Krux logró tres mesas finales en el WSOP Main Event: sexto en 1990, quinto en 1994 y sexto en 2004. Mickey Appleman quedó en el Top 25 del Main Event en 4 ocasiones. Y Dan Harrington fue cuatro veces finalista: sexto en 1987, campeón en la edición de 1995, tercero en el 2003 y cuarto en el 2004.

De todos ellos quien sigue más activo en el circuito hoy en día es Erik Seidel, quien juega los torneos más caros contra los mejores del mundo. Lleva ganados $43,7M y está octavo en el All Time Money List con los jugadores más ganadores.

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Hilo en 2+2

Durante Julio del 2010 un usuario del foro de la web de 2+2 preguntó por el Mayfair Club y recibió una detallada respuesta de Howard Beale, quien compartió algo inédito hasta ese momento: fotos del lugar.

“El Mayfair estaba ubicado en el sótano de un edificio de apartamentos en la calle 25, cerca de Park Ave South. Después de entrar al vestíbulo había una escalera que bajaba en el lado izquierdo. En la parte inferior había una puerta de metal con una cámara y te dejaban entrar si te conocían o si te veías bien”.

“Una vez pasada la puerta, había otro vestíbulo con baños a la derecha. A la izquierda estaba la entrada al club: puertas de cristal por las que también había que pasar. Esto te llevaba al área delantera. El escritorio con registros, fichas, etc., estaba a la izquierda. Había una mesa de billar en el centro y a la derecha de ella un rincón con un par de mesas donde se podía comer y un sofá y sillas con un televisor de pantalla grande”.

La recepción del Mayfair

“La sala de poker del frente tenía 6 mesas y era la sala principal en uso. Luego, en una sala mucho más pequeña con 2 mesas y por último, una sala grande con 6 mesas. Todas las mesas eran circulares ya que los jugadores repartían las cartas”.

“Había una cocina que servía comida excelente (y un poco cara, en mi opinión) con cenas especiales todas las noches. Nada de alcohol y si aparecías notablemente borracho te pedían que te fueras. Se esperaba un comportamiento adecuado y las personas que dirigían el lugar cuando jugué allí realmente sabían lo que estaban haciendo”.

“Eddie KGB (murió hace 5 años) era uno de los jugadores del Mayfair y no se parecía en nada al personaje de Rounders, ya que era muy amable. Tenía un acento ruso increíblemente marcado y afirmaba haber estado en la KGB. Decían que era un experto en ajedrez y backgammon, pero como jugador de poker era una roca. Los guionistas de Rounders le invitaron una cena luego de que Eddie les dejara usar su apodo para el personaje de la película”.

El famoso Eddie KGB

Pueden ver el hilo completo en este enlace (https://forumserver.twoplustwo.com/27/casino-amp-cardroom-poker/mayfair-club-nyc-881637/):.

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Episodio de Podcast

El muy recomendable programa llamado “Risk Of Ruin” le dedicó un episodio al Mayfair Club contando su historia y fueron entrevistados Erik Seidel y Steve Zolotow. Estas son algunas de las declaraciones de los invitados:

Zolotow: “Victor Romano era un mafioso que controlaba el juego en New York y solía venir al Mayfair a jugar gin rummy. Una vez llegó con quien decía era su sobrino y como le dolía la cabeza les dijo que jueguen contra el niño. Para sorpresa de todos les ganó a todos, el niño tenía 13 años y era Stu Ungar”.

Seidel: “Algo que nunca me gustó del backgammon es que muchas veces tenías que ser sociable y forzar relaciones con personas para conseguir partidas. Con el poker simplemente te sentabas y jugabas”.

Zolotow: “Los jugadores del Mayfair solían ser muy generosos a la hora de compartir su conocimiento. Era habitual compartir una copa en un bar luego de una partida y charlar de las manos que jugábamos”.

Seidel: “Durante el primer año no dejaban participar a los jugadores profesionales de poker y fue algo muy positivo para mí y los que estábamos empezando, ya que no teníamos idea de lo que hacíamos al comienzo. Luego de ese primer año dejaron jugar a Dan Harrington, Howard Lederer y varios más, de quienes pude aprender mucho”.

Zolotow: “Una vez entraron dos ladrones con armas y robaron el dinero y las pertenencias de los jugadores. Uno de ellos tuvo que disparar al techo para que le presten atención y le hagan caso”.

Seidel: “Phil, apodado El Rabino, fue una de las razones por las cuales empecé a jugar al poker y me cambió la vida. Era un jugador que daba mucha acción en las mesas del Mayfair y recuerdo sentarme en la mesa para intentar ganar una parte del dinero que perdía. Era todo un personaje”.

Seidel: “En el Main Event de la WSOP 1988 que quedé segundo tenía tan solo el 30% de mi acción, ya que amigos y jugadores del Mayfair me habían comprado el 70%. Fue muy emocionante y divertido poder llegar tan lejos y hacerle ganar dinero a mis amigos”.

Pueden escuchar el episodio completo acá.

Homenajes

La plataforma de streaming PokerGO realizó en el año 2008 un programa especial de “Poker After Dark” con varios jugadores del Mayfair Club como Dan Harrington, Howard Lederer, Steve Zolotow, Mickey Appleman, Jay Heimowitz y el dueño Mike Schichtman. Todos pusieron $20K para jugar y el ganador se llevó $120K.

Durante los 6 episodios se pueden escuchar interesantes charlas entre los jugadores quienes recuerdan el famoso club y quienes pasaron por allí. También hay entrevistas a todos los participantes, como Dan Harrington que dijo:

“New York tiene historia con personas que se destacan en lo que hacen, ya sea en Wall Street o como abogados. Así que no me sorprende que de allí hayan salido algunos de los mejores jugadores de poker”.

También en PokerGO se puede ver un episodio del programa “Stories From The Felt” sobre la historia del Mayfair Club.

Brian Koppelman escribió en el 2001 una columna para el diario The New York Observer llamada “Mayfair Club: una elegía para un local de alfombras”. En la misma recuerda la primera vez que jugó en el club y qué lo hacía tan especial como para querer escribir un guión de ese mundo que conoció.

Uno de los párrafos dice: “Es en este momento cuando la mayoría de la gente se marcha para siempre. Han probado su oportunidad con los profesionales y han decidido que se limitarán a jugar ocasionalmente en casa con sus amigos de la escuela, el trabajo y los viejos tiempos. Pero mientras veía cómo sacaban mi última ficha del centro de la mesa al stack de otra persona, supe dos cosas: que estaba fuera de mi alcance y que volvería mañana”.

Si desean leer la columna pueden hacerlo en este link.

La fama del Mayfair hizo que algunos jugadores diseñen fichas con el logo del club para usar en sus partidas privadas. Pueden verlas acá:

La marca de ropa Boriz crea remeras deportivas con diseños personalizados y realizaron una con el logo del Mayfair en su frente y con el apellido Ungar en su espalda, como si fuera un jugador de fútbol americano. La venden a $59 en su web.

En el año 2000 el alcalde de New York Rudy Giuliani lanzó una campaña para “limpiar la ciudad y mejorar su calidad de vida”. La policía clausuró todos los clubes deportivos y de apuestas y entre ellos estaba el Mayfair. Cerró así sus puertas uno de los clubes más importantes en la historia del poker.

Existen lugares que fueron fundamentales en el desarrollo del poker, como el Binion’s de Las Vegas, el Club de Aviación de París, el Bobby’s Room del Bellagio, el Casino de Monte Carlo, el Ivey’s Room del Aria, el Rio Hotel & Casino y el Mayfair Club de New York.

En este video, resumen en 6 minutos los clubes de poker más populares en New York, incluyendo el Mayfair:

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